Numenta:挑战思维的极限
作者 :  Quentin Hardy

  
  当集成电路以比人类神经元快得多的速度传递信息时,让机器变得更聪明也许只是时间问题
  从现在起,请暂时忘掉智能电话(smart phone)。在这个给你带来时髦享受的东东后面,一个伟大的头脑正在高速运转,它的任务是产生能模拟人类思维的机器。
  Jeff Hawkins和Donna Dubinsky――Palm、Handspring个人数字助理(PDA)和Treo智能电话的创造者,正致力于对人脑的工作机制展开深入研究。座落于阳光明媚的加利福尼亚,由两人合作创立的Numenta正准备用数字技术产生可“识别”形态(shape)、事件(event),进而“预测”事物发展规律的超智能软件。在初始阶段,Hawkins和Dubinsky希望自己的产品能在气象预报和石油勘探中派上用场。而说到长远目标,Hawkins称,自己希望将来能发明出拥有全面信息感知能力的机器人。
  
  头脑模拟器
  
  此前Hawkins对人脑的工作机制进行了长达数十年的研究。“我要让机器理解人脑的工作方式”,担任项目研究的Hawkins说。而公司CEO Dubinsky的表达则更加直截了当:“如果你要让人们对产品感到信赖并产生好感,那你首先要展示出它的商业价值”。
  现在Hawkins在担任palmOne首席技术官的同时还利用自己的实验室对人脑新皮层(neocortex)进行研究。新皮层堪称人脑极为重要的组织,它的功能与人类认知能力,语言能力、学习、记忆和进行复杂思考的能力密切相关。
  Hawkins表示,neocortex实际代表了一连串的传感功能,这个传感“序列”将我们对外部世界的各种感知进行归类,进而产生一种有序的排列,使我们能够根据以前的经验预测到事物可能具备的发展趋势。这样的“预测”能够精确地“感知”事物发展的轨迹,譬如球将落于何处,实验将会产生什么结果等等。以人脑的功能来看,这实际相当于一种对未来的“记忆”。
  
  神经科学新纪元
  
  Hawkins所在的Redwood神经科学研究院开发出了一种能反映人脑这一机制的独特算法,第一项产品是一个能够构造软件的工具包,它的功能类似构建Borland软件和IBM Rational软件的工具组,眼下该产品能提供的功能集中在对天气和地理数据的预测上,将来随着数据的不断充实和“模型”(pattern)的不断完善,它将能够精确地“感知”风暴的登陆方向,油藏埋在地下的什么位置等等。
  迄今为止,项目参与者除了Hawkins和Dubinsky外,还有科研人员Dileep George。董事会由来自风险投资公司Benchmark Capital,芯片公司Rambus和软件公司Network General的人士构成。尽管Numenta公司目前不缺钱,但Dubinsky称,随着公司规模不断扩大,将会有风险投资家为公司提供支持。此外,公司还将举办定期会议,同时建立类似红帽(Red Hat)那样的爱好者平台,来进行软件的开发与推广。从长远看,Dubinsky要把Numenta建成像高通(Qualcomm)那样的著名企业,它的大部分盈利都将来自专利授权收入。
  
  灿烂的远景
  
  如今Hawkins谨慎地把握着产品研发的进度,同时注视着诞生更为强大的“人脑模拟器”的瑰丽远景。“我们不想过度炫耀自己,如果你将我们所做的当作是简单的‘数据采集’,那你就错了。事实上,这是一种全新的技术变革”。
  谈及未来集成电路将能以比人类神经元快得多的速度传递信息时,Hawkins说,“只要坚持做下去,你就会看到比人类更加‘聪明’的机器诞生的那一天。虽然这在短期内难以实现,但看看宇宙学的进展,想一想互联网的变化,你就会明白,它实际并不遥远。”

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