杜比揭秘
作者 :  许扬帆

  
  杜比公司的成长轨迹,正为中国新鲜出炉的EVD标准指明前进的方向。
  虽然2005年刚开了个头,但纽约证券交易所或许可以将“本年度IPO首日最佳表现奖”授予杜比实验室(Dolby Laboratories Inc)。2月24日,该公司股票在首日交易中的股价一度攀升了35%,为杜比公司筹集了2.5亿美元,也令公司市值扩大到12亿美元。这家以声音技术授权为本、有着40年经营史的专利经营(IP)公司在影音领域几乎无所不在,但长期以来人们却不闻其声,直到“不惑之年”方才浮出了水面。
  在上市前的一个财年内,杜比公司销售额为2.89亿美元,净收入3984万美元。“杜比并不缺钱,它的上市主要是出于竞争的考虑”,一位分析人士指出,“否则,它不用在40岁以后才考虑上市。”
  
  从卖设备到卖授权
  
  40多年前,刚刚从斯坦福大学毕业的雷・杜比是一个钻研录音技术的专才,他的研究方向是如何消除声音录制时的背景噪声。在1961年获剑桥大学物理学博士学位后,雷・杜比的研究获得了突破。1968年,他以“杜比实验室”命名的公司在伦敦成立。
  早在公司成立前,杜比相信自己的技术对音乐界有着重大意义。1965年,第一台杜比的A型降噪器就已生产,该机器能够实现多种音频的降噪应用,尤其可以消除录音棚中录制音乐母带时录音机发出的噪声。降噪器的成功让雷・杜比欣喜不已,他深知,如何让音乐界相信并运用他的技术才是问题的关键,而这也是令他感到非常困扰的问题。到1966年,杜比实验室又先后发明了数种降噪技术,然而这些技术全部都是建立在部分损失声音的录制基础上的,这加大了杜比说服唱片公司的难度。历经艰辛,杜比找到的第一个信奉者是宝丽金・环球集团旗下,以录制歌剧而闻名的Decca唱片公司。1966年11月,Decca出版了第一张使用杜比技术的“开山之作”――由索尔第指挥的《马勒第二交响曲》。
  Decca公司对新产品的大胆尝试,无疑起了决定性的示范作用。在随后的几年中,唱片业开始认可杜比的产品,并在录音过程中大量地使用了杜比的降噪设备。不久,全世界的音乐人士都开始将“杜比”与高品质录音联系在了一起。
  但是杜比真正的崛起还是依仗着民用市场的繁荣。1968年,针对个人消费者的磁带录音机开始兴起, 杜比开发出了“简化的”杜比系统。然而面对基数庞大的民用市场以及消费电子市场诸多互相竞争的企业,杜比很快就对商业模式作了一次有战略意义的变革――只做专业的降噪产品。而对于消费电子市场,杜比聪明地采取了“中立”的立场,为所有合适的生产厂家进行技术认证,授权其使用杜比的技术来生产各自的产品。
  这种变革确立了杜比公司之后数十年的IP经营之道。到1975年,杜比实验室的授权厂家已达47家,几乎囊括了当时所有消费类音响器材生产商。这些针对民用电子消费品的技术授权,成了杜比公司源源不断的收入来源,而杜比公司自己的降噪设备却退居到了次要地位。
  
  控制上游的上游
  
  有意思的是,杜比能够有今天的成就,靠的不是音乐,而是电影。
  电影业自进入有声时代以来,它对声音设备的使用逐步超越了唱片业。上世纪60年代末,杜比已隐约感觉到,电影业有着比音乐更加光辉的未来。为了抢占这个先机,杜比不畏艰难地进军电影音频这一降噪应用的新领域,于1975年为其引入了杜比的立体声技术。当杜比开发出了制作电影原声带(含杜比声道)必须具备的编码设备后,它似乎并不想出售这些设备,但却愿意以不高的价格租赁给好莱坞的电影巨头们使用,同时为它们提供各种设备的维护保养以及技术支持。同时,杜比的音频顾问还为电影公司的制作人员提供了各种可能的培训计划。
  虽然当时这样的行为看起来令人费解,但这种政策让杜比的编码设备迅速立于好莱坞的潮头,越来越多的电影原声带录制都开始使用杜比的编码设备。尽管投入相当大、产出不很多,但杜比公司的口碑却因此而奠定。
  在电影摄制领域站稳脚跟之后,杜比开始在放影业的另一端――电影设备领域极力推广与编码设备采用同样技术标准的音频解码处理器。由于有电影制作端自上而下的推动,影院很快就接受了这些已被好莱坞广泛应用的标准设备。
  1977年,两部采用最新杜比技术录制的电影――《星球大战》和《第三类遭遇战》的上市,标志着美国电影业进入了一个分水岭。在杜比公司的积极运作下,这些好莱坞有史以来最具震撼力的电影只在一些配备了杜比设备的影院播映,而这些电影所产生的声音效果,让所有观众乃至整个电影业为之震撼。其后的市场调查表明,观众更愿意走进能播映杜比立体声格式影片的电影院,再也不愿去只有单声道效果的影院了。
  杜比对电影业的超前布局,让它通过授权模式,开始了更进一步的“全链条汲取利润”的扩张。随着视频电子产品的普及推广,上亿电影拷贝被翻录到立体声录像带、LD影碟,直至今天的VCD和DVD上面,杜比在影业的投入终于在“家庭影院”这一消费电子终端获得了井喷般的效益。目前全球共有17亿件电子产品采用了杜比的系统。从2002年起,杜比的应用开始加速,3年内,总共有6.4亿件产品成功售出。2004财年,杜比盈利高达3460万美元。
  
  中国市场喜忧参半
  
  受益于中国DVD厂商的崛起,杜比在消费电子产业收益颇丰。目前全球80%左右的DVD市场源自中国,显然,价廉物美的中国DVD机的大量出口令杜比公司财源滚滚,它的中国公司占全球的收入比例已从2002年的11%增加到2004年的16%。当然,其中大部分产生自DVD厂商交纳的授权使用费。
  即使是在DVD这个电影行业的下游环节,杜比也还是没有忘记“自上而下”地进行推广。通过再次使用这种策略,杜比成功地将技术加入到了几乎所有消费电子产品的声音控制芯片中。当芯片被卖给消费电子厂商时,杜比也可以向终端产品生产者收取费用。目前杜比采用的是与中国各家企业分别签订协议的方式,按产品的实际销量提成。
  进入2005年,杜比在中国的“头疼事”开始增多。IDC的研究报告预计,由于1995年后,中国DVD播放机厂商持续受到专利授权、库存过剩的影响,将在相当长的时间内保持低迷状态。同时,由于全球DVD播放机市场趋于饱和,DVD机的生产有可能向中国以外的生产成本更低的地区转移,因此中国的DVD厂商2005年有大规模减产的趋势。事实上,杜比已经放出了2005年的收入增速将放缓的预测。
  然而杜比所面临的最大威胁,还是来自中国DVD企业联盟即将推行的自主声音标准。2000年3月,由多家国内主流DVD厂商参股的北京阜国数字技术有限公司,研制出了全新的音频压缩技术。阜国总裁郝杰说“新的EAC技术可以让用户分辩出穿插在飞机大炮轰鸣声中的咳嗽声,这是杜比和DTS技术所不能做到的。”
  业内人士列举了索尼的ATARC、贝尔实验室的PAC和微软的WMA等其他音频编码技术,“标准并不是一个神秘的东西,其实谁都可以推出。关键在于:它的提出者是不是有能力影响整个产业。杜比做到这一点用了近半个世纪的时间。”尽管这是一句含义相当深刻的话,但无论如何,杜比已为中国的后来者们指出了前进的方向。

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