巨龙国度

作者:未知

  如果穿越回1亿年前的地球,那时陆地上的统治者是成群的恐龙。而恐龙中的王者,就是脖子和尾巴长长、身体笨重的蜥脚类恐龙。
  先跟几位“嘉宾”打招呼吧。
  别急着为霸王龙打抱不平,先听听古生物学家是怎么说的。蜥脚类恐龙长着蜥蜴一样的脚,是有史以来最大、最重的陆地动物。这些巨龙称霸时间超长,生存年代从三叠纪晚期开始,直到白垩纪结束,而霸王龙只蹦了几百万年就和所有其他恐龙一起灭绝了。巨龙家族成员还特别多,沉重的脚步曾经震撼了每一块大陆。它们吃素,但最大的肉食恐龙也对它们退避三舍。蜥脚类恐龙建立了自己的王国,完全以体形优势纵横恐龙时代。
  咦?怎么巨龙里还有雷前龙这样的小个子?这不奇怪,因为蜥脚类恐龙并非始终都是这么巨大。今天这篇文章就是要讲一些你大概从没听说过的关于这些巨龙的事实,其中多半要让你大吃一惊。
  “小”祖先,“大”后代
  蜥脚类恐龙的祖先其实非常小巧。农神龙是一种体重不到10千克的小动物,生存在三叠纪晚期,被认为是所有巨型后代的祖先。可是到了侏罗纪晚期,它的后裔们体重都动辄几十甚至上百吨,体长超过了20米。要是农神龙见到自己巨大无比的子子孙孙,还不吓个半死?
  逆袭宝典
  巨龙们又是如何从小个子成功逆袭,在身高和体重上突破天际的呢?科学家提出了很多猜想:
  巨龙的麻烦“龙生”
  逆袭成功后的巨龙们从侏罗纪晚期开始,一直到白垩纪结束,在这漫长的8500万年里,一直以巨大著称。但大也有大的烦恼。举个例子来说,目前最大的陆地草食动物是非洲象,最重的有8吨,一天中有80%的时间都在专心致志地吃啊吃,其余时间用来睡觉。大象不仅饿得快,还很怕热。人可以靠出汗散热,但大象太大了,就算是出汗也来不及,所以长出了极端巨大的耳朵,靠丰富的血管散热。现在请把目光转向蜥脚类恐龙:它们当中最轻量级的也有大象的两倍重,为了不饿死、热死,它们可是有许多一辈子都无法摆脱的麻烦。
  神秘武器长脖子
  说完巨龙的烦恼“龙生”,就不得不说说它们最骄傲的地方—长脖子。马门溪龙有9米长的脖子,比一辆公交车还长,几乎占到整个身体长度的一半。如何使这种长脖子成为可能,几乎完全成了一道物理难题。
  问题:如何让巨龙长出一根长脖子?
  解答:
  第一步:它得有四条粗腿儿外加水桶型身材,作为稳定的地基支撑起脖子。
  第二步:得安个小而轻的脑袋,抬头就不会太费神费事,需要的颈部肌肉就不那么强健,减轻脖子重量。但这样带来的坏处是吃饭变得很不方便,头部太小以至于嘴里塞不了多少食物,巨龙只能不停地吃啊咽啊。
  第三步:继续给脖子减重。化石显示,蜥脚类恐龙颈椎内有一系列与气管相连的气囊,这使得它们的脖子可能比水还轻。
  博物馆里的巨龙
  不管巨龙生前有多风光,它们都灭绝了。你在博物馆见到的化石骨架,都是根据推测拼出来的。但是巨龙们可能不喜欢博物馆给它们安排的姿势。就拿脖子来说,古生物学家推测,如果巨龙脖子是直立的,为了把血液泵到高高在上的大脑,心脏提供的血压可能撑爆血管。所以,多数巨龙更可能把头直直往前伸,脖子保持一个微微向下弯曲的弧度。
  靠两条后腿站立,并用尾巴作为额外支撑的这种“三脚架式”,虽然威武雄壮,巨龙可能也吃不消。海因里希·马里森是研究恐龙站姿的专家,他认为,生活在白垩纪的蜥脚类恐龙泰坦巨龙因为背部骨骼非常柔韧,后腿站立的结果就是往后倒。腕龙就是想用后腿站立也不行,因为它们的重心完全在身体前部。梁龙似乎最有可能做出这种高难度动作,因为它们有相对优雅匀称的身形,重心又刚好在臀部正上方,两腿站立时应该可以维持平衡。
  从海洋到陆地
  19世纪到20世纪早期,当蜥脚类恐龙的化石刚刚被发现的时候,人们习惯于把它们同鲸相比。倒不是因为化石和鲸骨头相似,而是人们根本不信這么大的动物能在陆地上支撑起自己的体重,所以猜测它们生活在水里。理查德·欧文在1841年就把两颗牙齿化石的主人命名为“鲸鱼蜥蜴”,它们其实属于一只蜥脚类恐龙(倒霉的是它现在只能叫鲸龙了)。后来,气囊的发现使得我们相信,以前对蜥脚类恐龙体重的估计都太过夸张。几乎所有的巨龙都经历了一次“减重”。腕龙的体重从巅峰的50多吨掉到20吨上下,梁龙甚至“苗条得”不到20吨。这样一来,它们在陆地上行走应该没什么问题了。
  作为人类有许多好处,我们个子虽然小,却可以上太空,去月球。但也有遗憾,那就是我们不能亲眼看见巨龙活跃的身影。今天,当我们挖出一个和我们的身体差不多高的脊椎骨化石的时候,它的主人到底有多大,我们已经难以想象。唯有古老的地球本身,见证了蜥脚类恐龙震慑大地时的画面。
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